En otras palabras, el kong-an es un instrumento útil para el trabajo del despertar, como un azadón es útil para labrar la tierra. Lo que se obtiene de la labor de la tierra depende del hombre que la trabaja, y no del azadón. El kong-an no es un enigma que hay que resolver; por eso no se puede decir en verdad que sea un tema o un objeto de meditación. Y al no ser ni tal tema ni tal objeto, el kong-an no es más que uno de los medios hábiles que ayudan al practicante a alcanzar su fin.

Los kong-an estuvieron muy de moda durante la dinastía de los Tang, en China. Cada uno de los practicantes del zen tenía un kong-an para trabajar en él. Pero antes de ese período, los maestros zen no necesitaban los kong-an. Por consiguiente, el kong-an no es absolutamente indispensable para la práctica del zen. Viene a ser, más o menos, uno de los medios hábiles creados por los maestros zen para ayudar a los que trabajan bajo su dirección.

Pero los kong-an también pueden llegar a ser grandes obstáculos para el despertar si los practicantes creen que la verdad está escondida en ellos y que se pueden interpretar en términos conceptuales. El maestro zen Hakuin (de la secta Rinzai) tenía la costumbre de levantar una mano y preguntar a sus discípulos: Cuál es el sonido de una mano aplaudiendo?. Eso es un kong-an. Reflexionamos, queremos saber cuál es el sonido emitido por una sola mano. Es que hay alguna honda significación escondida en esa pregunta? Si no la hay, por qué la propuso Hakuin? Y si la hay, cómo dar con ella? Como una locomotora que tiene siempre los raíles frente a ella y se lanza hacia delante, nuestro entendimiento establece siempre por delante los principios de la lógica cuando se empeña en la búsqueda de la verdad. Sin embargo, resulta que aquí los raíles están muchas veces cortados o han sido retirados. El hábito sigue intentando establecer raíles imaginarios para que la locomotora del intelecto pueda seguir adelante. Pero cuidado! Porque avanzar así sería caer en el abismo

Cuál es el sonido de una sola mano? Esta pregunta es un hacha que corta los raíles ante la locomotora: destruye en nosotros el hábito de la conceptualización. Si el fruto está maduro, es decir, si nuestro espíritu está bien preparado, ese hachazo nos podrá liberar de los lazos que nos encadenan desde hace tantos años al mundo en que vivíamos como muertos, y reintegrarnos al seno de la realidad viviente Pero si no estamos prestos a recibirla, continuaremos nuestras vanas peregrinaciones en el mundo de los conceptos. La pregunta sigue ante nosotros: Cuál es el sonido de una sola mano? Especulamos todo lo que podemos e imaginamos de mil formas el famoso sonido de una sola mano; y lo que encontramos se lo presentamos al maestro con la esperanza de que responda a su idea Pero el maestro dice siempre que no. Llegamos a un callejón sin salida, corremos el riesgo de volvernos locos, de perder la cabeza por ese maldito kong-an. Y exactamente a partir de ese momento de crisis terrible comenzamos el retorno a nosotros mismos. Entonces el sonido de una sola mano puede llegar a ser como un sol que bañe todo nuestro ser.